Korten op UNRWA: de ‘langzame dood’ van Palestijnse vluchtelingen in Libanon

An English class at the Ramallah School in the Shatila Palestinian refugee camp (MEE/Emmanuel Haddad)

Emmanuel Haddad

Middle-East Eye / 29 september 2018

Scholing, gezondheidszorg, sociale bijstand – UNRWA betekent de reddingslijn voor de Palestijnse vluchtelingen in Libanon, die worstelen om aan de Amerikaanse bezuinigingen het hoofd te bieden.

SHATILA-vluchtelingenkamp, Libanon – Donderdag om 7:30 uur luidt Brahim de bel in de Ramallah Elementary School. Het geluid is bedoeld voor de 820 studenten van de enige basisschool in dit Palestijnse vluchtelingenkamp ten zuiden van Beiroet. De chaos van het energieke geschreeuw van kinderen klinkt in het trappenhuis en leidt ons naar de klaslokalen, waar kinderen het Engelse alfabet of wiskunde leren. ‘A, B, C, D, E, F, G’ , jonge Palestijnse scholieren uit Libanon en Syrië zingen en lachen overal om ons heen.

Op het eerste gezicht maakt deze school, die wordt gerund door de VN-Organisatie voor Hulp en Hulp aan Palestijnse Vluchtelingen (UNRWA), niet de indruk dat de UNRWA, die ongeveer vijf miljoen Palestijnse vluchtelingen ondersteunt, een ‘zinkend schip’ is – zoals de algemeen directeur Pierre Krähenbühl heeft gewaarschuwd – of dat ze voor de ’grootste en meest ernstige financiële crisis in haar geschiedenis’ staat. De Verenigde Staten, de grootste donor van UNRWA, gaven in januari 2018 slechts $ 60 miljoen aan de organisatie, in tegenstelling tot $ 364 miljoen – of 30 procent van het totale budget van het bureau – een jaar eerder. Op 31 augustus 2018 kondigde Washington aan dat het de financiering van de organisatie volledig stopzette.

Dit besluit kreeg de steun van Israel. Premier Benjamin Netanyahu deelde zijn ministers in juni 2017 mee dat de UNRWA het Palestijnse vluchtelingenprobleem ‘gecontinueerd, in plaats van opgelost.’ ‘Het wordt tijd dat de organisatie wordt opgeheven en samengevoegd met de UNHCR’, zei hij. De Amerikaanse terugtrekking betekent dat de organisatie financieel aan de grond zit. UNRWA-woordvoerder Chris Guiness zei: ‘Tegen het einde van september heeft de UNRWA geen cent meer, ook niet voor scholen en gezondheidscentra.’

‘Ga weg, maak jezelf kapot en verdwijn!

In haar kantoor, waar ze sinds veertien jaar werkt, spreekt de directrice van de Ramallah School, Sahar Dabdoub, met zachte stem, alsof ze haar energie spaart om de komende ramp te overleven. ‘Weet je, de UNRWA is onze enige schuilplaats, onze enige kans op werk. De werknemers zijn niet alleen voor één maar voor meerdere gezinnen verantwoordelijk,’ zegt ze. ‘Velen van ons zijn verantwoordelijk voor een grote familie: ik ondersteun mijn ouders, sommigen betalen het onderwijs van de kinderen, anderen betalen de gezondheidszorg van een tante.’  Als ons salaris verdwijnt, staat het inkomen van veel huishoudens op het spel. Dit wordt een langzame dood genoemd. ‘

Het is moeilijk te overzien welke gevolgen het Amerikaanse besluit voor het leven van Palestijnse vluchtelingen in Libanon zal betekenen. Tijdens een seminar, georganiseerd door het Institute of Palestinian Studies in Beiroet eerder deze maand, kwam de directeur van de UNRWA in Libanon, Claudio Cordone, met enkele cijfers: ‘In Libanon biedt onze organisatie onderwijs aan 37.000 Palestijnse vluchtelingen uit Libanon en 5.500 afkomstig uit Syrië. 27.000 mensen hebben onze gezondheidszorg nodig en 61.000 onze sociale bijstand. ‘ In dit land, waar de Palestijnen van de meeste beroepen en van huiseigendom zijn uitgesloten, is de hulp van de UNRWA de enige bron van inkomsten voor velen.

‘Pas bij onze aankomst in Libanon in 2011 vroeg mijn familie de UNRWA om hulp. Toen we in Syrië werkten, konden we voor onszelf zorgen. De situatie in Libanon zou veel beter zijn als Palestijnse vluchtelingen eindelijk hetzelfde mochten.’ De Palestijnse socioloog Sari Hanafi – onderzoeker aan de Amerikaanse universiteit van Beiroet- , die in Syrië opgroeide, wees hierop.

Cordone benadrukte dat de UNRWA geen liefdadigheidsorganisatie is, maar een recht voor degenen die er gebruik van maken – iets wat de organisatie wanhopig probeert te handhaven. ‘We werken van maand tot maand,’ zei hij. ‘Ik kan je niet vertellen of de school na september nog bestaat.’

De 9-jarige Khouloud, een scholier van de Ramallah basisschool vindt dit verschrikkelijk: ‘Ik wil dokter worden om zieken te helpen. Als de UNRWA geen geld meer heeft, moeten we op straat spelen of thuis blijven en ik zal geen dokter kunnen worden omdat mijn ouders de Libanese school niet kunnen betalen. ‘ En precies dit is de zorg van Sahar Dabdoub: ‘Als de school sluit, is het alsof we tegen de kinderen zeggen: ga maar weg, maak jezelf maar kapot en zoek het maar uit !”

‘We zullen onze rechten niet vergeten’

De volgende dag gaan bussen vol schoolkinderen uit de Palestijnse kampen naar de Khalil Gibran Garden voor een protest voor het hoofdkantoor van de VN in Beiroet. ‘Het einde van de hulp aan de UNRWA wil ons recht op terugkeer afpakken’ , staat op een spandoek van een meisje en de leus verwijst  naar het recht dat met de goedkeuring van VN-Resolutie 194 in 1948, een jaar vóór de oprichting van UNRWA, werd bekrachtigd.  Voor de tv-camera’s zegt Youssef Ahmad, hoofd van de Jeugdvereniging van het linkse Democratische Front voor de Bevrijding van Palestina (DFLP): ‘We zijn gekomen om deze gekke president, de directeur van het ‘Dark House’ Donald Trump, te vertellen dat de opschorting van de Amerikaanse hulp ons niet onze rechten doet vergeten. Zelfs niet als hij de UNRWA heeft afgeschaft en op het internationaal recht heeft gespuugd, zal hij er niet in slagen Palestina uit ons hart te wissen. ‘

Dit is niet de eerste demonstratie tegen bezuinigingen. Begin 2016, toen de UNRWA de Palestijnse vluchtelingen vroeg om 20 procent van de kosten van ziekenhuisopnames te dekken, die voorheen volledig onder de bekostiging van de organisatie vielen, stak een 23-jarige man zichzelf in brand in het Bourj Shemali vluchtelingenkamp in Zuid-Libanon. In de smalle en vuile steegjes van Bourj el-Barajneh, een ander Palestijns kamp ten zuiden van Beiroet, zijn er net zoveel getuigenissen tegen de bezuinigingen van de UNRWA als er stroomkabels gevaarlijk in de steegjes hangen.Ahmad Sahnine, een leider van het DFLP in het kamp, ​​legt uit: ‘Er is één arts voor elke 5000 mensen hier. Internationale criteria bevelen één arts aan voor elke 300 inwoners.’ Hussein el-Ali, wiens 13-jarige zoon nierfalen heeft, koopt op de zwarte markt de medicijnen die nodig zijn voor zijn behandeling. ‘Ze zijn vaak over de datum, maar ik kan het niet betalen om ze in een gewone apotheek te kopen,’ zegt hij treurig.

Drie scenario’s voor de toekomst

Tijdens een vergadering die donderdag door Jordanië in de zijlijn van de Algemene Vergadering van de VN werd georganiseerd, zegden donorlanden, waaronder Duitsland, Zweden, de Europese Unie, Turkije en Japan, $ 118 miljoen extra middelen toe om de UNRWA te helpen de kloof te dichten die de Amerikanen hadden achtergelaten.

Maar hoe zit het met de toekomst? De Palestijnse onderzoeker Jaber Suleiman, die eerder deze maand op het seminar Institute of Palestinian Studies sprak, zei dat er drie mogelijke scenario’s zijn. Het beste zou zijn dat de UNRWA zijn financiële crisis te boven zou komen met de steun van de meerderheid van de VN-lidstaten en zijn lange staat van dienst bij het oplossen van budgettaire problemen. Recente toezeggingen uit Duitsland, Spanje en het Verenigd Koninkrijk, plus de beslissing van de Islamic Cooperation Organisation om een ​​’Waqf’-fonds in te stellen, ondersteunen dit scenario.

Een tweede mogelijkheid is dat de Amerikaanse campagne tegen de UNRWA doorgaat, wat tot het einde van zijn mandaat leidt.

Als dit gebeurt, staat de deur open voor het derde, meest sombere scenario: de UNRWA verplaatst zijn missie naar het UN Refugee Agency (UNHCR). Deze uitkomst, die Israël wenst, is onwaarschijnlijk omdat alleen de Algemene Vergadering van de VN kan besluiten om resolutie 302,die de UNRWA in 1949 heeft opgericht, in te trekken.

El-Ali, de 50-jarige vader die al op de rand van een zenuwinzinking verkeert bij het inkopen van betaalbare medicijnen voor zijn zoon, gaat het nauwlettend in de gaten houden. Hij zegt dat hij tot van alles in staat is als de organisatie minder steun gaat bieden. ‘Wat ze ons geven is een druppel in een zee van behoeften, maar het is een verademing, vooral de basisschool voor de kinderen. ’ Als ze stoppen, is het een ramp ‘, zegt hij. ‘Misschien zal ik mij, met mijn zieke zoon, in brand steken. Ik wil niet in onrechtvaardigheid leven en zien dat mijn zoon sterft en mijn dochter op haar zeventiende stopt met school, een jaar voor haar eindexamen. ’

Emmanuel Haddad is een Frans-Libanese journalist. Hij woont in Beiroet. Eerder was hij werkzaam in Niger en in Spanje. Hij houdt zich vooral bezig met de thema’s mensenrechten, sociale bewegingen, migratie en met het civiel en ecologisch recht. Behalve in Libanon en het Midden-Oosten publiceert hij onder andere in Le Courrier, Sept en Suisse, Altermondes, Le Pèlerin en La Croix in Frankrijk.